«Sin interrupciones»: La nueva tecnologia brinda a los estudiantes de Lincoln High School un acceso a Internet rapido y confiable

By Sujata Dand - abril 16, 2021

South Dallas

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Daija Showers asiste a Lincoln High School desde su casa en South Dallas sin “interrupciones”, gracias a una nueva red WIFI que Dallas ISD esta construyendo en su vecindario y en otros cuatro. Foto de Nitashia Johnson

Las ruidosas renovaciones en la casa de al lado no obstaculizan el trabajo escolar de Daija Showers, de 15 años. Sus ojos estan pegados a su computadora portatil mientras observa su geometria.

«Es un poco difícil, pero lo entendere … eventualmente», dice. “Encuentro la escuela muy importante para mi por el camino que quiero tomar”.

 Daija quiere ser abogada. Le preocupaba como afectaria sus estudios el hecho de ser una aprendiz en casa como estudiante de primer año en Lincoln High School, pero su madre no queria correr riesgos con COVID-19. El hermano menor de Daija esta recibiendo quimioterapia para una masa cerca de su pulmon. Han sido estudiantes virtuales durante todo el año escolar 2020-21.

«Al principio me resulto difícil con las complicaciones de la computadora, pero me acostumbre».

En enero, Daija se convirtio en uno de los primeros estudiantes de Dallas ISD en probar una nueva forma de acceder a Internet en casa. Solo 50 estudiantes estaban en el programa piloto. 

Dallas ISD construyo una gran torre celular en el campus de Lincoln High School para extender la señal WiFi existente a los hogares dentro de un radio de dos millas de la escuela para que los estudiantes y sus familias pudieran acceder a Internet de forma gratuita. Daija vive a solo tres cuartos de milla de Lincoln. Ha tenido un punto de acceso movil, pero dice que Internet es mucho mejor con la nueva red WIFI. 

«Es mas rapido», dice. «Pasa por las cosas mas rapido sin interrupciones».

Una pequeña caja se encuentra en la ventana mirando en direccion a la escuela. Daija dice que todo lo que tuvo que hacer fue conectar algunos cables y escribir un codigo. El receptor toma la nueva señal celular de la torre y la convierte en una señal Wi-Fi para la casa. Ahora, puede conectarse a Internet cuando quiera.

«Está listo para funcionar y se conecta automaticamente», dice.

This receiver, given to 50 Lincoln High School students in Dallas ISD's pilot of the wireless network, grabs the cellular signal from the tower at Lincoln High School and converts it into a Wi-Fi signal for homes. Photo by Nitashia Johnson
Este receptor, entregado a 50 estudiantes de Lincoln High School en el piloto de la red WIFI de Dallas ISD, toma la señal celular de la torre en Lincoln High School y la convierte en una señal de Wi-Fi para hogares. Foto de Nitashia Johnson

El hermano de Daija, TeQuan, de 11 años, entra a trompicones en la habitacion en busca de su computadora. Ayer fue su cumpleaños y se quedo despierto hasta tarde jugando videojuegos. Aprender desde casa ha sido especialmente difícil para ell. Es un estudiante de quinto grado en la escuela primaria Charlie Rice. Su madre, De’siree Showers, dice que la escuela no fue útil cuando su hijo tenia problemas con Internet.

“Si un niño tiene problemas en casa con Internet, [la escuela] lo echa [de la llamada de zoom] y lo marca ausente”, dice Showers. «¿Cómo va a aprender?»

Showers se sorprendio cuando recibio la boleta de calificaciones de su hijo que mostraba el numero de ausencias y faltas al trabajo. Se acerco a la escuela y llego a un acuerdo en el que TeQuan podria saltarse sus clases de Zoom en vivo. Todavia se espera que complete su trabajo escolar.

Ahora, con el nuevo sistema de red privada, Showers dice que su hijo puede iniciar sesion facilmente desde casa. Daija dice que ha marcado una gran diferencia para ambos. 

“Dado que podemos tener una conexion WiFi mas rapida, el puede hacer su trabajo mas rápido”, dice Daija. «Todo se hace cuando se supone que debe hacerlo». 

Como trabaja

El director de tecnologia de Dallas ISD, Jack Kelanic, dice que es optimista que este plan de red WIFI puede ayudar a miles de estudiantes en el distrito escolar de Dallas. Durante la ultima decada, el distrito ha invertido para garantizar que cada uno de los 230 campus tenga servicio de Internet. Kelanic dice que agregar las torres celulares le permite al distrito aprovechar la inversion existente y expandir el acceso a Internet a los hogares dentro de un radio de dos millas del campus. 

“Es el mismo servicio que obtendrian en el campus, simplemente lo reciben en casa”, dice Kelanic.

Sin embargo, las primeras pruebas en Lincoln muestran que la señal celular no llega a todos los estudiantes en el radio de dos millas, por lo que el distrito esta invirtiendo en la construccion de mas torres celulares en las escuelas cercanas a Lincoln para extender la señal. Los costos de construccion adicionales aún estan dentro del presupuesto del distrito para el piloto. La construccion comenzará en las escuelas primarias Charles Rice y Dunbar este mes.

«Creo que es una buena lección que aprendimos», dice Kelanic. «Cuanta mas infraestructura tenga, mejor». 

TeQuan Showers, a fifth-grader at Charles Rice Learning Center in South Dallas, couldn't attend school virtually because of internet connection issues until Dallas ISD equipped his family with technology to access a new wireless network. Photo by Nitashia Johnson
TeQuan Showers, un estudiante de quinto grado en Charles Rice Learning Center en South Dallas, no pudo asistir a la escuela virtualmente debido a problemas de conexión a Internet hasta que Dallas ISD equipo a su familia con tecnologia para acceder a una nueva red WIFI. Foto de Nitashia Johnson

En Dallas, el plan esta costando aproximadamente medio millon de dolares en infraestructura para cada una de las cinco escuelas secundarias (Lincoln, Spruce, South Oak Cliff, Pinkston y Roosevelt) en el programa piloto. La junta escolar autorizo $4.5 millones para el piloto. El distrito acaba de dar luz verde para comenzar a construir las torres celulares para las escuelas secundarias de South Oak Cliff y Roosevelt. 

Dottie Smith, directora ejecutiva de Commit, una organizacion sin fines de lucro dedicada a crear una educacion equitativa para todos los estudiantes del Norte de Texas, dice que esos costos iniciales de infraestructura son gastos de capital unicos.

“Parte de la razon por la que estamos entusiasmados con esto es porque los costos a largo plazo se sienten muy sostenibles”, dice Smith. «Y parece que el mantenimiento no va a ser mas de lo que los distritos estan pagando por los puntos calientes».

Smith dice que cuando ocurrio la pandemia, mas de 75,000 estudiantes del condado de Dallas no tenian acceso a Internet en casa. La solución mas rápida y confiable para conectar a los estudiantes fueron los puntos calientes, pero la tecnología es costosa y no es financieramente sostenible. 

Estudiantes ServidosCosto-unicoMRCCuesto Total
Puntos Calientes1,000$75,000$25,000$1.6M
Privada Red Celular1,000$300,000 (Infraestructura) +$300,000(Equipo de Usuario)$2,500$750,000
Fuente de Datos: Dallas ISD

Si bien los costos iniciales de infraestructura para una red WIFI privada son mas costosos, los costos mensuales son significativamente menores. Eso se debe a que los distritos pagan a los proveedores de servicios de Internet como AT&T y Spectrum una tarifa de suscripcion mensual por los puntos calientes.

«Entonces, ya sabes, a diferencia de una suscripcion a un punto de acceso en la que puedes pagar $30, $40, $50 al mes, y va a aumentar con el tiempo, [la red celular] tiene algunos costos iniciales unicos, pero luego la ejecucion continua los costos son bastante bajos”, dice Smith. «Entonces, si la red funciona de la manera que esperamos que funcione y realmente podemos, ya sabes, llegar a tantas familias como necesitemos, creo que tiene un gran potencial para llevarlo a escala».

Kelanic dice que hay otros beneficios para la red WIFI. Dallas ISD está experimentando con un «repetidor» que se puede agregar a un edificio de apartamentos para extender la señal a varios estudiantes en un edificio concentrado. “Hay nuevas opciones de equipos que están en línea todo el tiempo. Todo lo que necesitamos es montar el equipo en algún lugar del edificio y eso amplificará aún más esa señal para asegurarnos de que estamos brindando una buena cobertura en el hogar para esos niños».

El distrito planea agregar 200 estudiantes más al proyecto piloto en Lincoln antes de fines de abril. La rapidez y la sostenibilidad son las razones por las que el plan de redes inalámbricas privadas está ganando fuerza en los distritos escolares urbanos de todo el mundo. San Antonio ISD está trabajando en un plan similar, al igual que Garland y Grand Prairie ISD. Kelanic dice que ha tenido conversaciones con Los Ángeles y con otros distritos de California y Utah.

“Entonces, creo que puede esperar ver más de este tipo de solución dentro del estado, asi como a nivel nacional en el futuro”, dice. 

Desafios para el programa piloto

El estudiante de primer año de Lincoln High School, Tevin Ferguson, tambien fue seleccionado para el programa piloto, pero no ha podido participar. Ferguson se ha mudado tres veces en los ultimos seis meses por motivos economicos y de salud de su madre. Actualmente vive en Mesquite y comparte el lugar de moda de su primo.

«A veces, tengo problemas cuando estoy en clase. Sera la pantalla. Se apagara y dejara de funcionar». Tevin dice que puede ser muy frustrante. «Como hacer que me enoje un poco frustrante porque no puedes seguir el ritmo».

La madre de Ferguson, Sigrid Roberston, dice que no sabe si el problema es Internet o algo mas. Tiene un recien nacido y sufre de lupus. Este año escolar ha sido extremadamente difícil.

«La semana pasada, Tevin se conectó, nada. Todos los días hay un problema», dice Roberston. «Solo hay un maestro con el que mi hijo hace Zoom. No podemos ponernos en contacto con el resto de ellos. Yo no ¿Sabes si es por el WiFi? [La escuela] esta frustrada porque seguimos haciendo preguntas y ellos realmente no tienen las respuestas».

Lincoln High School is the first of five Dallas ISD high schools to pilot a private wireless network so that students have fast, reliable access to the internet from home. Photo by Nitashia Johnson

Lincoln High School es la primera de las cinco preparatorias de Dallas ISD en poner a prueba una red WIFI privada para que los estudiantes tengan acceso rapido y confiable a Internet desde casa. Foto de Nitashia Johnson

Kelanic dice que construir la infraestructura ha sido realmente la parte fácil. Conectar a las familias es mucho más difícil, «ya sabes, asegurarnos de que tengamos el mensaje correcto para las familias y trabajar con todas las diferentes prioridades en competencia que un campus puede enfrentar».

Smith esta de acuerdo y dice que buscar formas de mejorar la comunicación es algo que los distritos de todo el país están luchando por resolver.

En un par de ciudades, Smith dice que los filantropos han ofrecido cupones para pagar Internet en casa a los estudiantes, pero solo entre el 15% y el 30% de las familias han aprovechado la opción.

«¿Cómo podemos comprender mejor lo que esta sucediendo en el terreno y por que las familias pueden o no estar presionando para obtener este servicio?» Pregunta Smith.

 Ese es el siguiente paso, dice Smith. Internet for All, una coalición con sede en Texas, esta trabajando con una firma consultora para buscar formas de mejorar la comunicación y la mensajería, específicamente en vecindarios de bajos ingresos.

Necesidades de Internet despues de una pandemia

Si bien la expectativa es que la mayoria, sino todos, los estudiantes regresan a clase en el otoño de 2021, Smith dice que el aprendizaje hibrido llego para quedarse.

“Es como parte de una estrategia mas amplia. Creo que, especialmente con un gran impulso para el aprendizaje en persona en el otoño, no perdemos de vista. No nos relajamos y decimos: «Está bien, ya no necesitamos resolver esto». Aún lo hacemos».

Antes de la pandemia, el Pew Research Center había publicado una investigacion sobre la brecha en las tareas escolares, que reveló que los estudiantes negros en particular no tenían acceso a Internet en casa necesario para sus tareas.

“Debido a las desigualdades raciales con Internet y todo lo demás, sera mucho mas importante que esto sea un pilar cuando pensamos en la mochila de suministros que los niños necesitan para tener exito en la escuela. Esa mochila debe tener Internet adentro”, dice Smith.

This cellular tower at Lincoln High School sends a signal to most homes within a 2-mile radius of the campus. By the end of April it will connect 200 families to the school's internet. Photo by Nitashia Johnson
Esta torre celular en Lincoln High School envia una señal a la mayoria de los hogares dentro de un radio de 2 millas del campus. A finales de abril, conectará a 200 familias a Internet de la escuela. Foto de Nitashia Johnson

Kelanic dice que la creacion de redes WIFI parece una solucion probada para proporcionar Internet a los estudiantes que no tienen acceso en casa. Sin embargo, tambien crea nuevas preguntas sobre la responsabilidad de un distrito escolar de quién recibe este servicio.

“Este tipo de enfoque tiene piernas”, dice. “¿Deberiamos abordar esto como una herramienta mas específica que usamos para vecindarios y comunidades específicas que están desatendidas con infraestructura de Internet, o tendría más sentido hacer esto en una especie de macroescala y abarcar todo el distrito? Así que eso es algo que estamos analizando en este momento y tratando de averiguar que tiene mas sentido».

 Esta historia fue co-publicada por nuestros socios de medios, KERA y el Dallas Weekly.


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